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30 septembre 2009 3 30 /09 /septembre /2009 09:02

Rarement sujet d’étude sur le comportement animal, les hyènes sont pourtant plus douées que les primates pour coopérer, affirment des chercheurs.

Deux hyènes coopèrent pour obtenir la nourriture placée en hauteur.

Deux hyènes coopèrent pour obtenir la nourriture placée en hauteur. (Christine Drea)

Connues pour leur ‘rire’ –un cri qui n’a en réalité rien de sarcastique- les hyènes tachetées sont aussi des animaux très doués pour coopérer, montrent des chercheurs. Intriguée par la capacité de ces prédateurs carnivores à chasser en groupe pour attraper des proies de grande taille, Christine Drea (Duke University) a étudié en laboratoire leur capacité à coopérer pour atteindre de la nourriture.

Contrairement à des chimpanzés testés dans des conditions similaires, les hyènes tachetées (Crocuta crocuta) n’ont pas eu besoin d’entraînement pour comprendre les ficelles du dispositif imaginé par les chercheurs… Ceux-ci avaient disposé deux plates-formes en hauteur avec deux cordes qui pendaient. Pour obtenir la nourriture placée sur ces étagères, il fallait tirer en même temps les deux cordes. Un animal seul ne pouvait pas y parvenir.

La première paire introduite dans l’enclos a mis moins de deux minutes à trouver la solution. «J’en suis restée bouche bée», relate Christine Drea, spécialiste de l’anthropologie évolutive, sur le site de son université. Les hyènes ont vite compris qu’il fallait tirer les cordes d’une même plate-forme et synchroniser leur mouvement.

Cette coopération s’est effectuée dans le silence, relatent Drea et ses collègues dans la revue Animal Behavior (octobre 2009), sans les cris qui accompagnent habituellement les agissements des hyènes dans la nature (entendre trois cris de hyènes différents).

Allant plus loin, les expériences menées avec 13 paires différentes révèlent que les hyènes ne se comportent pas toujours de la même façon, cela dépend de leur partenaire et du contexte. Ainsi deux femelles dominantes sont moins efficaces pour coopérer, leur agressivité mutuelle empêchant l’entente, explique Christine Drea. Curieusement, lorsqu’elle se trouvait avec une ‘subordonnée’ qui découvrait l’expérience, la femelle dominante plus expérimentée laissait son rang de côté et suivait l’autre hyène.

Autre observation marquante : lorsque les hyènes étaient observées par leurs congénères, elles réalisaient leur tache encore plus vite. Cela montre que les hyènes adaptent leur comportement au contexte social, relèvent les chercheurs.

A l’état naturel, les hyènes tachetées, dont la société est menée par les femelles, s’attaquent en groupe à des proies beaucoup plus grosses qu’elles, y compris des lions, des buffles, des hippopotames ou des rhinocéros noirs. Cette espèce est dotée de dents et de mâchoires puissantes et, malgré sa réputation de charognard, chasse elle-même l'essentiel de ses repas.

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